领先行业半年,荣耀V10兑现诺言之后,智能手机AI较量已进入快车道
2018-06-03 19:42:17
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2016年,AI开始在智能手机市场崭露头角。但手机厂商那时希望从系统层面通过算法优化来提高手机的运行速度,少有厂商对AI芯片进行布局。事实证明,芯片层面的AI技术比算法要更重要一些。

去年苹果发布iPhone X,其搭载的A11芯片用上了Bionic(仿生)单独处理器。差不多同一时期,华为拥有独立NPU单元的处理器发布,整个手机行业都在等高通会在骁龙845上带来什么关于AI的新技术。

但让手机厂商吃不准的是,高通对AI技术的态度一直很模糊。从骁龙821到骁龙835,高通并没有在AI上面投入太多,当时外界认为苹果和华为会给高通一些压力,但事实证明高通并没有,2017年底骁龙845露面时还是令客户们失望了。

与华为半年前的处理器相比,骁龙845在人工智能层面做出的升级并没有什么亮眼之处。虽然骁龙845也做到了端侧的AI,但只能通过NPE(Neural Processing Engine)来调度当先SOC中已有的CPU、GPU和DSP资源来实现AI性能。这些已有芯片并非是专门为AI计算设计,所以效率就会很低。让CPU/GUP/DSP来兼职做AI,无论如何都不可能是达到主业就是做AI运算的NPU的水准的。

这就让搭载骁龙845的手机在AI层面落后了一成,尤其是荣耀V10,发布之初之所喊出领先行业半年的口号,很大一部分原因也源于荣耀V10在AI技术上的领先。

按照发布时间计算,荣耀V10领先半年的口号前不久已经兑现,甚至以目前来看这种领先的态势还会继续下去。在高通年底推出新一代芯片之前,只有苹果的A12或许会带来新的技术。有消息称,高通正在修正自己关于AI战略上的失误,所以下半年手机行业的军备赛围绕AI展开看来是确凿无疑了。

荣耀V10的底气

荣耀V10领先半年的底气一方面来自自身的技术实力,另一方面也跟高通表现欠佳有关。高通在智能手机处理器占有率上一直是行业的老大,但为何这一次没能做到领先行业呢?我总结了一下可能有三个原因:

1 高通的客户遍布全球,推出一项革命性的新技术要全方位考量,战略、技术更迭、成本等等都要推算成熟后才会发布,这与当年英特尔从90nm向65nm迈进时采取的策略一样,无非是要等到旧技术榨干所有利润之后再推广新技术,其实苹果在iPhone身上也是相同的策略,一个经典外观设计往往会用上好几年;

2 此前有过芯片翻车的经历,如骁龙810的发热门,导致高通在AI层面的投入也谨慎起来;

3 高通错误的预判AI技术的重要性。骁龙845可以算是一款产品定义出现重大错误的产品,错在对人工智能移动端应用的火爆做出了错误的判断,错在对手机异构芯片的发展出现重大偏差,错在没有真正理解人工智能的场景应用。

荣耀V10正是凭借技术优势以及高通的战略失误,实现了一个漂亮的弯道超车。当然这一切要归功于其内置的NPU,它对于智能手机与AI的融合进程有着非比寻常的先导意义。在这一点上,苹果与华为的思路高度的一致,A11搭载的Bionic(仿生)单独处理器就是证明。

这颗NPU单元只承担AI运算,在效率和功耗上都优于高通的集成架构。在鲁大师的手机AI性能测试中,排行榜前四名都是有NPU的华为和荣耀手机。

在手机日常使用中,依托独立NPU荣耀V10开发出了AI慧眼拍照、AI随行翻译、AI语音助手等功能,还有在手机运行时起到的智慧决策、资源调用等等。

甚至被Android手机用户长期诟病的系统卡顿问题,借助AI技术也能得到完美解决。我记得之前荣耀就喊过一个“180天不卡顿”的口号,其实这也是对AI能力的一种应用。而且到目前为止,我没看到哪家手机厂商做过类似的承诺。

说个题外话,为什么荣耀的口号都是以“180天”为期限?其实是因为华为内部有一个“180天战法”,意思就是“保持技术领先对手180天”。

软硬结合才是硬道理

如果要判别一款手机是不是AI手机,都有哪些标准?我们来做一个总结。

首先,要具备独立的NPU处理单元,这一点华为和苹果都已经在做,对AI运算的架构处理能够帮助手机拥有更多AI功能,我们上面也提到为什么独立NPU是必需,这里就不做赘述;

其次,是否具有AI操作系统。“Android之父”安迪·鲁宾(Andy Rubin)去年有一个看法,他认为人工智能(AI)会是下一个重要操作系统。事实上,这个说法现在几乎已经可以确认了。因为像亚马逊已经把Alex做成了一款操作系统,百度也把Duer OS嵌入到了各种硬件设备里。

AI操作系统我们可以简单的理解为它是一个拥有智慧大脑的交互入口,比如华为的EMUI 8.0,就能够借助人工智能精准判断和过滤环境噪声,塑造无干扰的通话环境;更加聪明的语音助手,正确理解各类复杂语意并帮助用户处理复杂任务……

但要注意的是,AI操作系统与AI芯片的融合才是关键。软件层面实现的AI功能需要底层硬件的支撑,同时底层硬件也能反向引导软件层面的功能创新,之前我们提到的AI慧眼拍照就是一个案例;

最后,除了独立NPU和AI操作系统,还要建立一个独特带有壁垒性质的生态联盟。联盟的主导者要以开放的姿态招揽开发者,开放更多的代码、架构和技术,为开发者提供开发工具和框架。尤其是底层技术的开放,早前苹果在WWDC开发者大会上,就推出了一款新型机器来学习架构,让开发者能够更便捷的将机器学习技术整合到自己的APP上。

华为在这方面也早有布局,今年1月亮相的HiAI开发平台和3月推出的HiKey 970开发主板。前者你可以看成是软件开发包,后者则是硬件包。

尤其是HiKey 970,它集成了华为创新设计的HiAi框架和其他主流的神经网络框架,其不但支持CPU、GPU AI运算,还支持基于NPU的神经网络计算硬件加速,能效和性能分别可达运算的50倍、25倍,有了它,开发者们能够在算法、智能机器人、智慧城市领域进行深度的学习开发。

高通的战略失误谁来买单

因为骁龙845在AI层面的缺失,导致很多采用这颗芯片的旗舰手机在AI能力上都落了下风。我们看今年上半年发布的几款骁龙845旗舰,包括刚刚发布的小米8,都没有将AI能力当作核心卖点来说,这就很说明问题。

刘强东关于零售革命有一个观点,他说零售的本质是成本、效率和服务,所有革命都要围绕这三点来做。换到智能手机也是一样,所有的更迭和技术进步也是为了让消费者获得更好的体验。

高通对AI风口的误判导致骁龙845在AI能力上存在短板,或许在下一代产品上高通会弥补,但科技行业的竞争以分秒计算,落后一步可能就要一直去追赶。

在整个芯片行业,不止高通,三星和联发科也没有对AI技术提前布局。联发科的机型都在强调性价比,走低端路线,三星在自家旗舰的宣传上也是避重就轻,讲Bixbye而不谈AI能力。

今天,智能手机的竞争其实从大环境来看,已经从全面屏、处理器核心数、拍照参数这些硬件层面跳出,当整个产业链遵循着一定的规律来更新迭代时,手机厂商们抢首发的意义已经不大了,无非是一个先后的问题。

要寻求真正的核心竞争力,人工智能可能是最大的一个机会。但这个机会又不是那么容易抓住,要有足够的硬件、软件和算法能力,足够大的平台吸引开发者以及一个有能力牵头敢于第一个吃螃蟹的领导者。

如果按照摩尔定律计算,AI芯片从2016年出现到今年,已经到了一个该进步的节点。但是按照高通的新品时间表,下一个新品预计要在第四季度推出。如此来看,麒麟970的AI能力还会领先半年左右,也就是说去年年底发布的荣耀V10还是当之无愧的旗舰机型。

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